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5 preguntas y respuestas sobre el fenómeno de El Niño

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Foto: elmercurio.com.ec

Es posible que hasta ahora no hayas sentido los efectos del fenómeno de El Niño, pese a que este ya está presente en nuestro país desde marzo y según se ha pronosticado, incrementaría para fines de este año. Un último reporte del Centro de Predicciones de la Administración Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos (NOAA) alerta que a estas alturas El Niño es "significativo y está fortalecido" y que además existe la posibilidad de que este sea el más fuerte registrado hasta ahora, incluso superior al registrado en 1997 que causó la muerte de más de 20,000 personas. 

El Niño ha tomado importancia en los últimos meses y estas son algunas cosas que deberías saber sobre este fenómeno para que no te agarre desprevenido. 

1. ¿Qué es El Niño y por qué recibe ese nombre?

El Niño es un fenómeno cíclico que ocurre regularmente cada dos a siete años y se caracteriza por el calentamiento del Océano Pacífico a lo largo del ecuador.

Comúnmente, las aguas cálidas permanecen en el Pacífico occidental debido a los vientos que vienen del este al oeste empujan las aguas con dirección a Australia e Indonesia. Sin embargo, cuando ocurre el Niño, la fuerza de estos vientos disminuye, las aguas más calientes se esparcen por las costas de América del Sur.  

El Niño le debe su nombre a los pescadores del norte del Perú, quienes cada cierto tiempo observaban que las aguas frías que bañan las costas peruanas se calentaban, lo que provocaba que los bancos de peces de aguas frías desaparecieran. Este fenómeno fue detectado cerca de Navidad (diciembre) y lo nombraron El Niño, en referencia al niño Jesús.

2. ¿Qué trae consigo El Niño?

La intensidad, así como la duración de El Niño son variables, es decir, puede durar algunos meses o incluso extenderse por más un año. Recientemente, el Centro de Predicciones de la Administración Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos(NOAA, por sus siglas en inglés) pronosticó que “hay una probabilidad superior al 90% de que El Niño se prolongue a lo largo del invierno 2015-2016 del hemisferio norte (verano en el hemisferio sur) y alrededor de un 85% de probabilidades de que se prolongue hasta la primavera de 2016 (otoño en el hemisferio sur)”.

Cuando El Niño es intenso, la atmósfera se calienta y los patrones de circulación cambian en todo el planeta. Sus efectos son más intensos en los países cuyas costas son bañadas por el océano Pacífico, como el Perú.

La migración de los peces de aguas frías, ahuyentados por las aguas cálidas, provoca alteraciones en las comunidades de aves y diversos organismos. Asimismo, afecta a la industria pesquera.

Además, este fenómeno intensifica las lluvias en la costa oeste de Sudamérica. Todos estos cambios fuerzan a la atmósfera a buscar el equilibrio. Es decir, “si llueve más en Norte y Sudamérica, significa que el sur de Asia y Australia, que usualmente son lluviosos, quedarán anormalmente secos y habrá sequías”, señala la CNN.

El Niño también causa cambios en la temporada de ciclones en Estados Unidos. Al calentarse las aguas del océano Pacífico, se generan más huracanes en esta región y menos en el océano Atlántico.

En el Pacífico occidental los tifones aumentan y con mucha más intensidad. En lo que va del año ya se han registrado cinco supertifones.

Según el experto del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, William Patzert, consultado por la BBC, en América Latina El Niño ocasionará “inviernos lluviosos” desde el norte de Chile hasta Ecuador. Mientras que al noreste de Brasil producirá sequias.

Una situación diferente se verá en Argentina, donde este fenómeno podría provocar inundaciones.

En las Filipinas o Indonesia “se registrarán sequías extremas”. Así como en sur de África y Madagascar.

Por otro lado, en Europa y occidente de Rusia, como suele pasar cada vez que viene El Niño, los inviernos serán fríos.

3. ¿Qué tan intenso será El Niño este año?

Primero hay que tener en cuenta el puntaje que le dan a El Niño:

- Si este supera a 0.5 indica la presencia de El Niño. 

- Si se le da una cifra mayor a 1.5, ello indica la presencia de un El Niño intenso.

Para este año el puntaje que se le ha dado a El Niño ha sido de 1.0, cifra que ha estado en aumento por cuatro meses consecutivos, por lo que se pronostica que El Niño podría llegar a superar el 2.0., convirtiéndose así en el fenómeno más intenso desde 1950, año en el que se comenzó a llevar un registro. 

Para darnos una idea de que tan intenso puede llegar a ser este fenómeno, debemos remontarnos a 1997, año en el que produjo un El Niño de puntaje 2.3.

Las condiciones creadas por el fenómeno de este año causó la muerte de 23,000 personas y daños valorizados en casi 45,000 millones de dólares. Latinoamérica fue azotada por las lluvias torrenciales y deslaves. Mientras que en Indonesia se registraron graves sequías que provocaron incendios forestales.

En California (Estados Unidos) las lluvias provocaron terribles inundaciones en 35 condados, una situación muy diferente a la que se vive ahora en dicho Estado, que actualmente pasa por un sequía.

El Niño del 97 se extendió hasta 1998, año que fue declarado como es más cálido registrado.

4. ¿Qué papel juega el cambio climático en el fenómeno de El Niño?

Existe mucha controversia al respecto. Las Naciones Unidas indica -según señala la CNN- que "no es probable que el cambio climático afecte a los El Niño por venir". Sin embargo, hay investigaciones que señalan que el cambio climático podría no aumentar la cantidad de fenómenos de El Niño, pero si ha duplicado las probabilidades que de que en algún momento ocurra un súper fenómeno de El Niño.

Lo cierto es que con el calentamiento global las precipitaciones se intensifican debido a que en la atmósfera acumula más vapor de agua por las altas temperaturas. Ello, junto al fenómeno de El Niño podría hacer que las inundaciones se intensifiquen y causen mucho más daño.

5. ¿Cómo afectará al Perú?

Según el meteorólogo y especialista del clima, Abraham Levy, el pronóstico dado por la NOAA "indica de manera indirecta que tenemos una gran posibilidad de tener una alteración climática importante en la costa peruana para el próximo verano. Esto coincide con el último pronóstico del Estudio Nacional del Fenómeno El Niño (Enfen), que dice que en este momento El Niño ya es fuerte y que probablemente se extienda hasta el 2016". 

Asimismo, el experto -consultado por La República- afirma que El Niño "llegará con fuerza" para finales de este año "a la costa del Pacífico". "La pregunta es si se mostrará igual frente a las playas de la costa norte. Esa condición es bastante probable, pero aún no se puede precisar cuán importante será", señala.  

Hasta el momento, de acuerdo a un informe publicado hoy por El Comercio, el "Gobierno no había hecho público el plan multisectorial que destinará montos adicionales para" afrontar El Niño. "Hasta donde sabemos, no se ha destinado ni un solo sol a ninguna de las municipalidades que van a estar afectadas por el fenómeno de El Niño", alerta el coordinador interino de la Asociación de Municipalidades del Perú (AMPE), José Gálvez, consultado por dicho medio. 

Sin duda una situación preocupante que debería atenderse lo antes posible, teniendo en cuenta que para finales de este año El Niño se intensifique aún más. 

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